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La hora del té: los más populares y sus diversas aplicaciones para la salud

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Las infusiones usadas mayor frecuencia son el té, la manzanilla, el poleo o el tilo.
Foto: Laurel Fan

Existe en la actualidad un gran número de infusiones, es decir, bebidas realizadas a base de hierbas y agua, y de plantas aromáticas cuyas capacidades medicinales y contribución al buen funcionamiento del organismo están demostradas. Lo cierto es que, hoy en día, no es tan frecuente recurrir a ellas, ya que lo más común es elegir bebidas con gas, café o jugos. A pesar de ello es muy generalizado su uso en muchos países del mundo.

Se cree en en el año 2730 a.C. el emperador chino Sheng-Tun descubrió el té por accidente. Cuenta la leyenda que durante una caminata por el bosque, el emperador se tiró a descansar debajo de un árbol, mientras bebía su agua hervida. El viento hizo volar las hojas secas del árbol, haciendo que unas hojas cayeran en el vaso del emperador y tiñendo el agua de un suave color marrón, desprendiendo un penetrante y agradable aroma. Sheng-Tun probó esta bebida y quedó fascinado, naciendo de esta manera el primer té.

Esta bebida sentó las bases de la medicina tradicional china, y pasaron varios siglos hasta que se extendiera como bebida popular. De hecho, en sus comienzos, el té era un elixir exclusivo de las castas altas, más luego se extendió por toda China y fué empleado como tónico, diurético, bálsamo, etc.

Las usadas con mayor frecuencia son el té, la manzanilla, el poleo o el tilo. Las infusiones constituyen una alternativa saludable, ya que en invierno se pueden tomar calientes y en verano algunas funcionan como un perfecto refrigerio, añadiendo a ello la acción medicinal.

Propiedades medicinales del té

Los beneficios saludables de muchas plantas se conocen desde la antigüedad y, de hecho, muchos medicamentos, como la aspirina, han derivado de ellas. El problema de este uso es que estos tipos de medicamentos son difíciles de dosificar, y en cantidades excesivas pueden ser perjudiciales.

Por ello, las infusiones son una forma alternativa de administrar estas funciones beneficiosas para el organismo y se pueden encontrar en herbolarios, cuya actividad y productos deben estar siempre controlados por idóneos. Las infusiones más comunes y conocidas en nuestra cultura no son medicamentos, aunque también poseen algunas propiedades terapéuticas.

Cada país o región ha desarrollado a su manera el uso de las distintas infusiones y hierbas. Incluso, en algunas culturas se han empleado con fines mágicos. En la cultura Occidental hay países, como Gran Bretaña, en los que estas bebidas son muy populares.

Entre las ventajas más generales hay que destacar el hecho de que se pueden preparar en casa, lo que garantiza su pureza y que no tienen gas, un elemento poco beneficioso para el sistema digestivo. Además, existen infusiones que se deben tomar calientes, por lo que pueden sustituir al habitual café y, en verano, se pueden tomar frías, otorgando una hidratación más sana que el de la mayoría de los refrescos.

Además, existe otra utilidad común de este tipo de hierbas, ya que por su carácter aromático las hojas, flores, semillas o raíces se pueden emplear con el objetivo de otorgar aroma y sabor a multitud de comidas. A pesar que algunas de estas hierbas se pueden encontrar en estado silvestre, si no se conoce con seguridad las características de cada una, se corre el riesgo de confundirlas con otra planta quizá no apta para el consumo. De modo que lo más común es adquirirlas en establecimientos especializados o herbolarios donde, además, nos pueden asesorar sobre las características de cada una de ellas. Tener presente que, las hierbas se pueden conseguir frescas o secas.

Infusiones más comunes y sus beneficios

Manzanilla

Hierba adaptada a climas cálidos, templados y semi-húmedos. Muy extendida en Latinoamérica, cuyas hojas se asemejan al encaje y sus flores se caracterizan por sus tonos amarillos y blancos.

Es una de las infusiones más empleadas en el mundo, ya sea como bebida o aplicándola directamente sobre la parte afectada. Desde tiempos antiguos, los mexicanos han empleado esta hierba para tratar los trastornos digestivos leves, como diarrea, gastritis, indigestión o cólicos, algo que en la actualidad es común en muchos países.

Es frecuente emplearla para irritaciones o inflamaciones oculares, para lo cual es necesario hervirla en agua y dejarla enfriar. Otros usos hacen referencia a las afecciones respiratorias (catarros, tos, asma, etc.), para limpiar heridas superficiales o tratar el acné.

Poleo-Menta

Esta hierba es una de las más empleadas en forma de infusión, ya que proporciona propiedades antiespasmódicas, antisépticas, así como para reducir la flatulencia, y ayuda a realizar digestiones pesadas. En otros tiempos, esta planta también se empleó para ahuyentar los insectos de los cultivos. Las propiedades curativas se encuentran en la totalidad de la planta y su principal finalidad es la de optimizar las funciones digestivas. Además, se emplea para catarros y tos.

Es una de las infusiones predominantes en nuestra cultura, realizado con las hojas de la planta que lleva su mismo nombre y que tiene capacidad estimulante, similar a la del café, aunque no daña el estómago, sino que ayuda a que éste realice sus funciones. Esta hierba fue descubierta por los chinos y, precisamente, ellos son sus principales consumidores. Hay que resaltar, además, sus propiedades diuréticas, así como para mejorar la visión y la capacidad de atención.

Tilo

Esta infusión es producto de un árbol que puede llegar a medir hasta 30 metros y crece en forma silvestre, aunque lo más común, actualmente, es cultivarlo en climas cálidos y templados.

Las propiedades medicinales se encuentran en las flores y frutos que contienen farmesol y proporcionan su particular y agradable aroma. Debido a sus capacidades sedantes es frecuente emplearla como tranquilizante, para calmar los estados nerviosos. Además, es un potente diurético, ayuda a realizar la digestión y a conciliar el sueño, aunque esa es su principal función, también se utiliza para reducir problemas coronarios y arteriales, cólicos e irregularidades menstruales.

Valeriana

Las propiedades medicinales de su raíz no se descubrieron hasta el siglo XVI, en el que se conoció su capacidad para controlar la epilepsia.

Al igual que el tilo, disminuye los estados nerviosos, seda y relaja naturalmente. Sin embargo, su consumo en exceso puede dar lugar a una sedación profunda del sistema nervioso, así como al retardo de la circulación y el descenso de la presión arterial.

Menta

existen cerca de treinta variedades de esta hierba, aunque las más utilizadas son la Menta (Peppermint o Mentha Piperita) y la Menta Verde (Spearmint o Mentha Spicata), y es cultivada sobre todo en Europa, Estados Unidos y Asia.

En gastronomía, se emplea para condimentar todo tipo de guisos, así como para aromatizar postres y, sobre todo, para producir licores. Se puede adquirir seca, fresca o en aceite, aunque conviene saber que siempre se encuentra muy concentrada.

Anís Verde

Desde la antigüedad, esta hierba se ha empleado con fines mágicos, así como por su buen aroma, que proporcionaba un aliento fresco al mascarla.

España es uno de los principales productores de esta hierba, ya que le es muy favorable el clima mediterráneo. Sus propiedades expectorantes, como tónico estomacal y digestivo hacen de ella una de las plantas medicinales más empleadas. También tiene la propiedad de regular las funciones menstruales, así como de aliviar la flatulencia.

Al no ser soluble en agua, para prepararlo es necesario mezclar en el agua algún tipo de anisado ya preparado, en lugar de la propia esencia, que hace que ésta se ponga lechosa. Esta bebida es de gran utilidad como digestivo.

Se emplea con frecuencia en la cocina para dar aroma y sabor, sobre todo, a los dulces.

Romero

Es una planta de color verde plateado que ha sido empleada desde la antigüedad con fines curativos del sistema nervioso y que, además, ha sido apreciada a lo largo de la historia por su persistente buen olor, parecido al del limón y al del pino.

Se puede obtener este tipo de hierba fresca, seca e incluso en polvo, aunque también es muy frecuente encontrarlo de forma silvestre o decorando los jardines. Su empleo es muy común para la fabricación de cosméticos, así como para cocinar ensaladas, carnes o caldos. Los expertos aseguran que su aroma tiene la capacidad de reforzar la memoria y de mejorar la circulación.

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