Nopal ¿Como aprovechar sus beneficios medicinales?

Nopal ¿Como aprovechar sus beneficios medicinales?

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Los Nopales han sido una fuente alimenticia en México por cientos de años. Foto: Estudio de Arquepoética y Visualística Prospectiva

El nopal es una planta cactácea rica en fibras, vitaminas A, B, B2, proteínas y minerales, así como en 17 aminoácidos esenciales y no esenciales. Disminuye los niveles de glucosa sanguínea, de colesterol total y triglicéridos -ácidos grasos-. Además de su gran contenido de vitaminas, el nopal -Cactus Opuntia- es una fuente muy importante de fibra digestiva.

Se ha demostrado en varios estudios, principalmente realizados en México, las propiedades medicinales que tiene el nopal. Su utilización sirve en el marco de las propiedades medicinales que se detallan a continuación.

Obesidad, celulitis y retención de líquido

En muchas dietas se suele sugerir tomar un jugo de nopal con naranja o alguna otra fruta. Esto se fundamenta en que gracias a la gran cantidad de fibra que tiene esta planta, ayuda retardar el tiempo en que se absorben los nutrimentos y entran a la sangre y por lo tanto facilita su eliminación. Las fibras insolubles que contiene, crean una sensación de saciedad, haciendo que disminuya el hambre de las personas y así generar una buena digestión. Las proteínas vegetales promueven la movilización de líquidos en el torrente sanguíneo disminuyendo la celulitis y la retención de líquidos.

Diabetes e hiperglucemia

El nopal incrementa los niveles y la sensibilidad a la insulina, logrando con esto estabilizar y regular el nivel de azúcar en la sangre. Se ha comprobado científicamente su poder hipoglucemiante, es decir, que representa un efectivo tratamiento para la prevención de la diabetes. Se han llevado a cabo investigaciones en el Instituto Politécnico Nacional, donde se documenta que el nopal disminuye las concentraciones de glucosa en sangre. En estos estudios se ha demostrado que la ingestión de nopal antes de cada alimento, durante 10 días, provoca la disminución del peso corporal y reduce las concentraciones de glucosa, colesterol y triglicéridos en sangre. Es importante mencionar que esto se ha comprobado solamente en personas que son resistentes a la insulina, o sea en pacientes con diabetes tipo II, pero para las personas que tienen diabetes tipo I -que no producen -insulina-, el consumo de nopal no sustituye las inyecciones de ésta.

Puede evitar el colesterol alto

El consumo de nopal ayuda a eliminar el colesterol elevado, evitando que se absorba gran parte de este y así no se acumule en venas y arterias. Los aminoácidos, la fibra y la niacina contenidos en el nopal previenen que el exceso de azúcar en la sangre se convierta en grasa, mientras que por otro lado, actúan metabolizando los ácidos grasos. Se cree que el contenido de LDL -lipoproteína de baja densidad- es la principal causa de que el colesterol sea expulsado del cuerpo, ya que las LDL actúan a nivel del hígado removiendo y retirando el exceso de colesterol. Al mismo tiempo, se ha evaluado que esta cantidad de LDL no afecta a las HDL -lipoproteínas de alta densidad- o colesterol bueno.

El nopal tiene una cantidad suficiente de aminoácidos y fibra, incluyendo los antioxidantes vitamina C y A, los cuales, previenen la posibilidad de daños en las paredes de los vasos sanguíneos, así como también la formación de plaquetas de grasa y por eso tiene un poder preventivo en relación a la aterosclerosis.

Poderosos efectos antibióticos

Los nopales funcionan como antibióticos naturales. Esta propiedad está relacionada con el metabolismo ácido crasuláceo (CAM) de las plantas, el cual, en las cactáceas inhibe o suspende el crecimiento de varias especies bacterianas. De ahí que tanto el consumo del nopal como la aplicación de cataplasmas de pencas tengan efectos benéficos en heridas e infecciones de la piel.

Propiedades anticancerígenas

En un experimento realizado con ratones con tumores cancerígenos, se administraron extractos acuosos de Opuntia Máxima -sustancia que se encuentra en el nopal- y se encontró la prolongación del período de latencia de dichos tumores malignos. Si bien no curó el cáncer, contribuyó a detener su avance.

Desórdenes gastrointestinales y digestión

Las fibras vegetales y los mucílagos controlan el exceso de ácidos gástricos y protegen la mucosa gastrointestinal previniendo así las úlceras gástricas. El nopal contiene vitamina A, Complejo B, C, Calcio, Magnesio, Sodio, Potasio, Hierro y fibras en lignina, celulosa, hemicelulosa, pectina, y mucílagos.  En conjunto con los 17 aminoácidos, ayudan a eliminar toxinas ambientales provocadas por el alcohol y el humo del cigarro que inhiben el sistema inmunológico del cuerpo. También limpia el colon ya que contiene fibras dietéticas solubles e insolubles. Las fibras dietéticas insolubles absorben agua y aceleran el paso de los alimentos por el tracto digestivo y contribuyen a regular el movimiento intestinal. La presencia de las fibras insolubles en el colon ayuda a diluir la concentración de cancerígenos que pudieran presentarse.

Sus funciones principales en la salud

  • Es fuente importante de fibra.
  • Se trata de un gran aliado para el control de peso.
  • Auxiliar en casos de estreñimiento, mejorando la función del tracto digestivo y eliminando la grasa.
  • Controla los síntomas de la diabetes logrando una estabilidad satisfactoria del azúcar en la sangre y evitando llegar a niveles no deseados.
  • Al ser una planta fibrosa, contiene pectina y mucílago que son provechosos al sistema digestivo.
  • El nopal ha sido tradicionalmente usado como alimento importante en la dieta de la población que ha desarrollado exquisitos platillos y enriquecido la gran cocina mexicana. El uso tan extenso de esta planta ha provocado que sus cualidades curativas salgan a la luz.
  • Es hipoglucemiante, es decir, reduce los niveles de azúcar de personas con diabetes y las ayuda a mejorar su calidad de vida. Con esta planta no se corre el riesgo de reducir el azúcar en la sangre a niveles no deseados ya que únicamente los regula logrando una estabilidad satisfactoria para la persona.

Contiene un gran valor nutritivo

El nopal se puede preparar en escabeche, en forma de caldos, sopas, en ensaladas o en guisados. También en platos fuertes, como antojitos, salsas, bebidas, postres, mermeladas y otro sinfín de usos alimenticios.

Recientemente ha sido muy popular el consumo de nopales licuados con alguna fruta como medida para bajar de peso o para personas que padecen enfermedades. El único problema de esto es que a muchas personas les es un poco desagradable el mucílago o baba. El polvo de nopal o nopal deshidratado, ha venido a ofrecer una solución para este inconveniente. Para evitar la baba del nopal hay que colarlo. Se recomienda también usar ajo, bicarbonato, cáscara de tomate, hoja de maíz, jugo de limón, ceniza o piedra volcánica en el agua.

Propiedades nutricionales:

En lo que respecta al valor nutricional del nopal, se puede decir que en 1 taza de nopales crudos -86 gramos aproximadamente- hay 2.9 gramos de hidratos de carbono, 1.1 gramos de proteína y solamente 14 calorías. Pero su principal atractivo es que contiene una gran cantidad de fibra dietética: 2 gramos en una taza. También son una buena fuente de calcio, ya que en 100 gramos de nopal, hay aproximadamente 80 mg de este elemento.
Por una parte, la fibra insoluble puede prevenir y aliviar el estreñimiento y las hemorroides al mismo tiempo que previene la aparición de cáncer de colon. Por otra parte, la fibra soluble se ha usado en muchos padecimientos porque su presencia en el tubo digestivo retarda la absorción de nutrimentos y hace que estos no pasen a la sangre rápidamente.

Uso alimenticio:

Los Nopales han sido una fuente alimenticia en México por cientos de años. Actualmente también han ganado popularidad en los Estados Unidos, tanto como vegetal para el caso de las pencas, como de fruta para el caso de las tunas. La fruta suele emplearse principalmente en dulces y jaleas.
El Nopal pertenece al género “Opuntia” y se puede decir que todas las especies Opuntia son comestibles desde el momento en que son no tóxicas. Sin embargo, hay algunas especies que son más fáciles de utilizar que otras. Y esto estriba básicamente en el contenido de espinas. Los Nopales silvestres desarrollan más cantidad de espinas puesto que este es su medio de supervivencia, mientras que los cultivados son especies mejoradas.

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