Origen de la estevia y su creciente popularidad

Origen de la estevia y su creciente popularidad

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Las hojas de la planta han sido utilizadas por los guaraníes desde los tiempos pre-colombinos para endulzar los alimentos.
Foto: Rosa Say

Es un endulzante natural alternativo del azúcar y los endulzantes artificiales, obtenido a partir de un arbusto originario de Paraguay y Brasil. Sus hojas son 30 veces más dulces que el azúcar, y su extracto hasta 200 veces más.

Origen de la stevia

La estevia es un pequeño arbusto nativo del Paraguay que crecía espontáneamente en zonas semiáridas montañosas. Las hojas de la planta han sido utilizadas por los guaraníes desde los tiempos pre-colombinos para endulzar los alimentos. Sin embargo, no fue sino hasta 1887 que el naturalista suizo Moises S. Bertoni la descubrió para el resto del mundo.

No tiene calorías pero sí efectos beneficiosos en la absorción de la grasa y la presión arterial. Contiene carbohidratos, proteínas, vitaminas y minerales, y no reporta efectos secundarios de ninguna clase, como mutagénicos u otros efectos que dañen la salud. De gran poder endulzante, 1 taza de azúcar equivale a 1 ½ a 2 cucharadas de la hierba fresca o ¼ de cucharadita de polvo de extracto.

No afecta los niveles de azúcar sanguíneo sino que, por el contrario, estudios han demostrado sus propiedades hipoglucémicas, mejora la tolerancia a la glucosa y es por eso que es recomendado para los pacientes diabéticos.

La estevia es un importante factor para aquel que desea perder peso, no solo porque le ayudará a disminuir la ingesta de calorías, sino porque reduce los antojos y la necesidad de estar comiendo dulces. También se le confieren propiedades para el control de la presión arterial, ya que tiene efecto vasodilatador, diurético y cardiotónico -regula la presión y los latidos del corazón.

Se puede utilizar agregado a todo, como cereal, en horneados, galletas, refrescos, en la preparación de cualquier alimento, infusiones, etc. Muchos de los usos de estevia son conocidos, como: edulcorante de mesa, en bebidas, en pastelería, en dulces, en confituras, en mermeladas, en yogures, en chicles, etc.

La estevia en el mundo

Aunque los conquistadores españoles tuvieron conocimiento de la estevia durante el siglo XVI, no atrajo la atención de los europeos hasta finales del siglo XIX, gracias al Dr. Moisés Santago Bertoni (1857-1929). Antes de tener conocimiento en Europa, la planta lógicamente ya era conocida desde la antigüedad por los indios guaraníes de cuyos campos era nativa. La llamaban “kaá-heé”, lo que en esa lengua significa “hierba dulce”. Esta planta tiene excelentes propiedades edulcorantes y medicinales, destacando su acción antidiabética.

La stevia natural, sin refinar, contiene más de 100 elementos y aceites volátiles identificados. Los indios guaraníes,  la usaban para endulzar sus bebidas o simplemente masticaban las hojas a modo de una golosina. En los EEUU la FDA -Food and Drug Administration- aprobó en septiembre de 1995 la estevia con la condición que solo podría venderse en tiendas naturistas, para no interferir con los intereses de las industrias productoras de los otros edulcorantes no naturales.

Aunque se usa ampliamente en muchos países como una alternativa para endulzar, la estevia rebaudiana es poco familiar para la mayoría de la gente. Sin embargo, hoy en día está comenzando a conocerse, si bien en Europa se ha prohibido su “publicidad y venta”, argumentando que deben realizarse nuevos estudios. Pero gracias a los esfuerzos de botánicos y especialistas en dietas y entornos naturistas, este inconveniente está a punto de superarse.

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